Personas inspiradoras: Kalpana Chawla

Chawla nació en Karnal, India en 1961 la tercera de cuatro hijos, y murió en la tragedia del transbordador espacial  Columbia ya que este se destruyo al entrar a la orbita el 1 de febrero de 2003 sobre el sur de los Estados Unidos 16 minutos antes del aterrizaje. Kalpana Chawla tenía una licencia de instructora de vuelo certificada para aviones de un motor, multimotor, planeadores, hidroaviones, e incluso para control de instrumentos en aeroplanos.

Chawla se graduó de la Escuela Tagore en Karnal, India, en 1976. En 1982 obtuvo una licenciatura en ingeniería aeronáutica del Colegio de Ingeniería de Punjab, siendo una de las cuatro primeras mujeres en obtener la Licenciatura en Ingeniería en la India. Ese mismo año se mudó a Estados Unidos en contra de los deseos de su familia y en 1984 obtuvo un máster en ingeniería aeroespacial de la Universidad de Texas, y en 1988, un doctorado en ingeniería aeroespacial de la Universidad de Colorado. Se casó con el piloto Jean-Pierre Harrison, su primer instructor de vuelo y una de las personas que según Chawla le brindo mayor apoyo y nunca dudo de sus habilidades.

En 1988 Chawla empezó a trabajar en el Centro de Investigaciones Ames en el área de dinámica de fluidos de energía de elevación computarizados. Su investigación se concentró en la simulación de complejas corrientes de aire encontradas alrededor de aeronaves como el Harrier en el “efecto suelo”. Tras la terminación de este proyecto, continuó con la investigación del mapeo de flujos solventes en computadoras, y estudió estos flujos a través de complicados cálculos. En 1993 empezó a trabajar en Overset Methods Inc., en Los Altos, California, como vicepresidenta y científica de investigación para formar un equipo con otros investigadores especializados en la simulación de problemas relacionados con el movimiento de cuerpos múltiples. Fue responsable del desarrollo e implementación de técnicas eficientes para el desempeño de la optimización dinámica. Los resultados de varios proyectos en los que participó Kalpana Chawla están documentados en publicaciones de conferencias técnicas y revistas especializadas.

Kalpana Chawla fue seleccionada por la NASA en 1994 y se presentó al Centro Espacial Johnson en marzo de 1995 como candidata a astronauta en el decimoquinto Grupo de Astronautas. Después de terminar un año de entrenamiento y evaluación, fue asignada como representante de tripulación para trabajar en temas técnicos para la Oficina de Astronautas en las Divisiones de Actividades Extravehiculares y Robótica y también en Computación. Sus tareas incluyeron el trabajo en el desarrollo de Sistemas de Información Robóticos y las pruebas el programa de control del Transbordador Espacial en el Laboratorio de Integración del Transbordador. En noviembre de 1996, fue asignada como especialista de misión y operadora principal del brazo robótico en la misión del STS-87. En enero de 1998, fue seleccionada como representante de tripulación del transbordador y la tripulación de la estación de vuelo, posteriormente sirvió como líder de la sección de Sistemas y Habitabilidad de la Tripulación para la Oficina de Astronautas. Voló por primera vez al espacio en la misión STS-87 y en la STS-107. Kalpana Chawla registró un total de 30 días, 14 horas y 54 minutos en el espacio.

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